– Noen ganger har jeg ikke stort nok seletøy til å holde ham tilbake, sier Trygve Aas og nikker bort på medinvestor Agnar Espegren og ler.

For mens Aas skynder seg langsomt og holder seg til forretningsplaner og strategi, trives Espegren på to hjul i svingen. Neste stunt er at han og mangeårig Vennesla-ordfører og vararepresentant på Stortinget, Torhild Bransdal, skal rappellere ned fra pipen til den nedlagte papirfabrikken.

– Da vi kjøpte boet, sto til og med skoene igjen etter fabrikksjefen, så vi overtok rubbel og bit. Alle i Vennesla har en eller annen forbindelse til fabrikken, og det har vi dyp respekt for. Men det går jo an å ha det litt moro samtidig som vi bygger opp noe stødig og seriøst, fastslår Espegren.

Hunsfos Fabrikker i Vennesla to mil utenfor Kristiansand ble slått konkurs i 2011. Året etter ble det 96.000 kvadratmeter store fabrikkområdet solgt til Hunsfos Næringspark as for 23 millioner kroner. Espegren og Aas representerer to av totalt fem firmaer som den gang kjøpte og fortsatt eier den nedlagte fabrikken. I begynnelsen var visjonen ganske beskjeden.

– Vi begynte med å lage en kontorfløy for åtte til ti småfirmaer, men det vokste vi kjapt ut av, sier Aas.

Bryggmester Gunnar Roan sjekker tankene før nytt øl skal brygges. Målet var å selge 12.000 liter øl første året. De endte opp med 40.000 liter.
Bryggmester Gunnar Roan sjekker tankene før nytt øl skal brygges. Målet var å selge 12.000 liter øl første året. De endte opp med 40.000 liter. (Foto: Tomm Wilgaard Christiansen)

100 arrangementer i året

I løpet av fem års drift har eierne investert 125 millioner kroner i opprusting av området, og 400 mennesker har nå sin daglige arbeidsplass her. I tillegg er de gamle fabrikklokalene blitt et attraktivt samlingssted for langt flere enn bygdas innbyggere. Det er etablert treningssenter, frisør, mikrobryggeri, pizzeria og kafé og snart sushirestaurant her, og ikke minst – det er blitt et populært sted for kurs- og konferansevirksomhet.

Papirfabrikken på Hunsøya gikk konkurs i 2011, etter 125 år. 
Papirfabrikken på Hunsøya gikk konkurs i 2011, etter 125 år.  (Foto: Tomm Wilgaard Christiansen)

– Vi har 100 arrangementer i året, uten å ha markedsført oss. Vi ønsker å være et friskt pust og et lekent alternativ til tradisjonelle konferanser på hoteller. Folk liker det, kanskje mange er litt lei av det trauste, sier Espegren.

Folk stiller annerledes krav

Lone Sletten i Athenas, som formidler flere av landets mest populære foredragsholdere, har sans for at folk tenker utenfor boksen. Hun forteller at stadig flere velger å legge arrangementer til andre steder enn de tradisjonelle, selv om det kun er en liten trend i tiden.

– Folk er opptatt av tidsbruken, og derfor er det ofte hensiktsmessig å arrangere konferanser på tradisjonelt vis. Men vi ser absolutt en dreining mot det mer alternative, og har for eksempel formidlet foredragsholdere som har vært i både lavvoer og på øyer, forteller Sletten.

Hun mener at foredragsholderne er positive til utviklingen.

– Mange synes det er moro å være med på noe som ikke er dagligdags for dem, sier hun.

Selv ble Agnar Espegren, som nå er 41 år, landets yngste hotelldirektør i en alder av 22 år, og har til sammen vært sjef for tre ulike hoteller. Han er overbevist om at så lenge man tilbyr noe som er unikt og samtidig bra, så kommer folk.

I fabrikklokalene er det nå treningssenter, frisør, mikrobryggeri, pizzeria, kafé og konferansefasiliteter. 
I fabrikklokalene er det nå treningssenter, frisør, mikrobryggeri, pizzeria, kafé og konferansefasiliteter.  (Foto: Tomm Wilgaard Christiansen)

– Her på Hunsøya er det en fabrikkhistorie og noen rammer som ikke finnes andre steder, og dermed blir selv tradisjonelle konferanser annerledes, sier han.

Stolt ordfører

Vennesla-ordfører Torhild Bransdal har selv deltatt på møter og arrangementer i den nedlagte fabrikken, og er imponert over hvordan investorene har tatt hensyn til fabrikkens historie i transformasjonen til en ny næringspark.

– De har en genuin interesse for bygda og dens historie, og har skapt mange nye arbeidsplasser. Men det fine er at de også setter Vennesla på kartet ved å gjøre det til et attraktivt sted for langt flere enn dem som bor i bygda.

– Det er ingen tvil om at det er et krevende prosjekt de har satt i gang, og de legger ned enormt mye arbeid i å lykkes, sier Bransdal som bekrefter at hun tar Espegrens utfordring:

– Jeg har sagt til dem at jeg rappellerer hvis Espegren gjør det. De må bare sørge for å få meg opp, så skal jeg alltids komme ned, sier hun og ler.(Vilkår)