Korrupsjonsskandalene rundt Sør-Afrikas omstridte president Jacob Zuma og det statsbærende partiet ANC når stadig nye høyder.

Det multinasjonale britiske PR-selskapet Bell Pottinger er allerede i kne etter de siste avsløringene, mens revisjonsselskapet KPMG er under et voldsomt press og mister kunder over en lav sko.

Elling Tjønneland, forsker ved Chr. Michelsen Institutt.

– Korrupsjonen i Sør-Afrika skjøt virkelig fart etter at Jacob Zuma kom inn som president i 2009, sier Elling N. Tjønneland, seniorforsker ved Chr. Michelsen Institutt i Bergen, og ekspert på Sør-Afrika.

Fra India med pengekofferter

Skandalen som ruller nå, involverer den innflytelsesrike Gupta-familien i landet. Tjønneland sier dette er en familie med en noe brogete bakgrunn som kom til Sør-Afrika fra India midt på 1990-tallet, og som raskt knyttet bånd med president Zuma og ANC.

– Historiene om Gupta-familien er helt hemningsløse, blant annet med kofferter fulle av penger som skal ha byttet hender i bytte for tjenester og kontrakter, sier Tjønneland.

Han beskriver forholdet mellom Guptaene og Zuma som meget tett, spesielt de siste årene. Gupta-familien skal ha brukt sine kontakter med Zuma og ANC-ledelsen til å sikre seg gullkantede kontrakter, og til og med fått plassert sine egne folk i ledelsen i statskontrollerte selskaper. Motytelsen skal ha vært penger og andre goder.

PR-tabbene

De lyssky koblingene mellom Zuma og Guptane ble etter hvert så åpenbare at «Save South Africa», en gruppe Tjønneland beskriver som en sørafrikansk versjon av WikiLeaks, begynte å grave i saken og avsløre grums.

South African President and South African ruling party African National Congress leader Jacob Zuma attends the National Executive Committee (NEC) ordinary meeting on March 18, 2016 at the St. Georges Hotel, in Centurion, South Africa. The ruling African National Congress (ANC), which led the struggle to end apartheid, began a three-day meeting of its national executive committee (NEC) on March 18 near Pretoria where the Gupta controversy is likely to dominate because of their growing influence. / AFP PHOTO / MUJAHID SAFODIEN --- Foto: MUJAHID SAFODIEN/Afp/NTB scanpix

Gupta-familien og deres selskap Oakbay Capital hyret i begynnelsen av 2016 inn PR-selskapet Bell Pottinger for å kontre beskyldningene og pynte på omdømmet.

Fra september i 2016 jobbet Oakbay Capital og Bell Pottinger med en kampanje om «økonomisk frigjøring». For å avlede oppmerksomheten laget Bell Pottinger en kampanje som pisket opp rasemessige motsetninger med angrep mot såkalt «hvit monopolkapital» og mot hvite forretningsdrivende og deres selskaper i Sør-Afrika, personer som var kjente politiske motstandere av Zuma.

Opposisjonspartiet til Zumas ANC – Democratic Alliance – klaget Bell Pottinger til bransjeforeningen PRCA i Storbritannia, og en granskning av saken slo fast at «kampanjen var rasemessig splittende og/eller støtende, og laget i brudd med relevante etiske prinsipper». Bell Pottinger ble kastet ut av PRCA og toppsjefen måtte gå, og PR-selskapet meldte tirsdag oppbud etter massiv omdømmesvikt og kundeflukt.

Bell Pottinger var statsminister Margaret Thatchers PR-firma, og selskapet har også hatt Assad-familien i Syria, president Aleksandr Lukasjenko i Hviterussland og Chiles tidligere diktator Augusto Pinochet på kundelisten.

Press om å vrake KPMG

Save South Africa og andre borgerrettighetsorganisasjoner i Sør-Afrika har nå rettet oppmerksomheten mot revisjons- og konsulentgiganten KPMG, og sier firmaets fingeravtrykk er på alle Gupta-selskapenes regnskaper.

KPMG har i 15 år, frem til i fjor, revidert Gupta-familien og deres selskaper, og alltid godkjent regnskapene uten spørsmål.

Etter hvert som man har gravd i forholdet mellom KPMG og Gupta-familien har det kommet frem en rekke tvilsomme forhold med pengestrømmer på avveier.

– Angrepene på Bell Pottinger og KPMG er en naturlig folkelig reaksjon som reiser spørsmål om samfunnsansvar. Revisorene i KPMG burde selvsagt oppdaget og påtalt alle uregelmessighetene, sier Tjønneland.

Det er nå et enormt press, blant annet i organisasjoner og på sosiale medier, rettet mot sørafrikanske selskaper som bruker KPMG om å vrake selskapet. Presset er særlig rettet mot de største bankene og selskapene, deriblant Johannesburg-børsen, og mange har bøyd seg for presset.

Avviser ulovligheter

KPMG International avviser at det har skjedd noe ulovlig, men har varslet en full gjennomgåelse av virksomheten i Sør-Afrika.

Det overbeviser ikke David Lewis i organisasjonen Corruption Watch, som sier presset for å avslutte samarbeidet med KPMG er enormt.

«Jeg regner med at det bare vil øke. KPMG har opptrådt avskyelig. KPMG er gjort større skade på Sør-Afrika enn Bell Pottinger, sier Lewis til Financial Times.

Tjønneland sier partikongressen i ANC kan bli avgjørende for om Sør-Afrika tar et oppgjør med korrupsjonskulturen som har vokst frem de siste åtte årene. Kongressen skal da velge både Zumas etterfølger og ny ledelse i partiet.

Økonomiske utfordringer

Visepresident Cyril Ramaphosa er ifølge Tjønneland favoritten, og at han har et godt rykte som bekjemper av korrupsjon, selv om han sitter i Zumas regjering.

– Mye står på spill for Sør-Afrika på partikongressen, sier Tjønneland.

I tillegg til korrupsjonen har den sørafrikanske økonomien nærmest kollapset, valutaen rand stupt, kredittratingen kuttet til søppelnivå, og velferden kuttet.(Vilkår)