Nikola-gründer Trevor Milton (39) ble torsdag anklagd av det amerikanske statsadvokatkontoret i Manhattan for å ha drevet bedrageri og å ha kommet med falske og villedende påstander overfor investorer.

Anklagen mot Milton kom i form av både en siktelse og en type tiltale. Påtalemyndigheten mener de kan bevise at Milton er skyldig i siktelsen, bedrageri, og har derfor levert en «indictment», en slags tiltalebeslutning, til den føderale domstolen i New York.

Det skrev CNBC torsdag.

Torsdag kveld norsk tid erklærte den tidligere toppsjefen seg for uskyldig på svindeltiltalene. Han ble løslatt på kausjon til 100 millioner dollar finansiert med et obligasjonslån med sikkerhet i to av hans eiendommer i Utah i USA. Disse har en samlet verdi på 40 millioner dollar.

Milton nektes å kontakte investorer, og er pålagt reisebegrensninger av domstolen. Oppmøtet i rettsalen var hans første offentlig opptreden siden han gikk av som sjef i selskapet og slettet sine sosiale media brukere.

Påtalemyndigheten mener Milton må gi slipp på alle eiendeler som kan spores til det han har tjent på bedrageriet. Det vil trolig inkludere mer enn én milliard dollar, som han tjente da Nikola gikk på børs i juni 2020.

«Milton rettet seg mot individer og ikke-profesjonelle investorer – såkalte detaljhandelinvestorer – ved å lage falske og villedende påstander direkte til investormengden gjennom sosiale medier, tv, nyheter og podkastintervjuer», skal aktorene ha skrevet i den 49-sider lange tiltalen, ifølge CNBC.

Nicholas Biase, en talsperson for de føderale myndighetene i USA, sa til nettstedet at Milton frivillig overga seg selv til føderale myndigheter.

Villedende påstander

Ifølge Bloomberg mener påtalemyndigheten at Milton blant annet har kommet med følgende villedende påstander:

  • At selskapet har en «fullt fungerende» semi-truck prototyp kalt «Nikola One,» til tross for at Milton visste at prototypen ikke fungerte.
  • At Nikola hadde konstruert en elektrisk- og hydrogendrevet pickup truck kalt «the Badger» fra bunnen av, ved bruk av Nikolas deler og teknologi.
  • At Nikola produserte hydrogen til reduserte kostnader, når «ingen hydrogen ble produsert av Nikola i det hele tatt, til noen som helst kostnad».
  • At Nikola skulle ha utviklet batterier og andre viktige komponenter selv, når det kjøpte dem fra tredjeparter.
  • At reservasjoner for Nikolas semi-truck var bindende ordre som utgjorde flere milliarder dollar i inntekter, til tross for at de egentlig kunne kanselleres til enhver tid og «var for en truck Nikola ikke hadde noen intensjoner om å produsere i den nære fremtid».

Rapport slo ned som bombe

Også selskapet, som tilbyr elektriske og hydrogendrevne lastebiler og pickuper, har det siste året vært beskyldt for svindel. Anklagene kom etter at selskapet fikk stor publisitet på starten av fjoråret i forbindelse med deres prototyper av lastebiler.

Men i september 2020 la den amerikanske aktivistinvestoren Hindenburg Research ut en rapport hvor det ble påstått at Nikola var en svindel, og at selskapets ledelse har overdrevet beskrivelsene av testlastebilene sine for å få investorer med om bord. Nikola tok avstand fra påstandene og slo tilbake mot Hindenburg i en lengre uttalelse noen dager senere.

Rapporten førte til et ras i aksjekursen til Nikola og til slutt gikk Milton av som sjef for selskapet han grunnla i 2014. Siden da hadde 39-åringen rukket å ta selskapet på børs, samt profittere på en 500 prosent oppgang i løpet av det første halvåret i 2020. Etter rapporten stupte aksjen.

Hindenburg Research satt den gang med en betydelig shortposisjon i selskapet. Det vil si at selskapet tjente penger på at aksjekursen til Nikola faller.

I etterkant av rapporten, ble det klart at både det amerikanske justisdepartementet og børstilsynet SEC har bedt Nikola om å legge frem dokumenter knyttet til påstandene. Selskapet kom tidligere i år selv med en uttalelse der det tok avstand fra flere av Miltons uttalelser om selskapet, som det omtalte som «unøyaktige». Det er ikke kjent om amerikanske myndigheter har gått videre med saken overfor Nikola.

Samarbeider med Nel

Nikola har lenge vært en av det norske hydrogenselskapet Nels viktigste samarbeidspartnere. Nikola er et selskap som foreløpig hverken har omsetning eller produksjon, men som har som mål å produsere nullutslippskjøretøy for langdistanse.

Hydrogen er teknologien som skal brukes, og i den forbindelse har Nel tidligere blitt tildelt en rekke store kontrakter for levering av hydrogenprodukter.

I en Twitter-melding i september 2020, omtrent samtidig som rapporten med påstander om at Nikola var en svindel ble publisert, skrev toppsjef Jon Andre Løkke i Nel at de er «store fans av Trevor og resten av Nikola-teamet».

Til DN opplyser Nel-sjefen at han ikke har rukket å få med seg nyheten om anklagene. Han tror likevel ikke det vil påvirke Nikola.

– Jeg har ikke noen kommentarer til det. Nikola utvikler seg videre uten Trevor. Han har vært ute av Nikola i over ett år, sier Løkke.

Nikola-aksjen falt 15 prosent på Wall Street torsdag. (Vilkår)Copyright Dagens Næringsliv AS og/eller våre leverandører. Vi vil gjerne at du deler våre saker ved bruk av lenke, som leder direkte til våre sider. Kopiering eller annen form for bruk av hele eller deler av innholdet, kan kun skje etter skriftlig tillatelse eller som tillatt ved lov. For ytterligere vilkår se her.