Onsdag kveld norsk tid er scenen satt for toppsjefene i de fire store, amerikanske tek-gigantene, kjent som «Big Tech», når de skal uttale seg foran en underkomité i Representantenes hus i den amerikanske Kongressen.

Amazon-sjef Jeff Bezos, Apple-sjef Tim Cook, Alphabet-sjef Sundar Pichai og Facebook-sjef Mark Zuckerberg skal alle komme med sine uttalelser over videolink, som en del av en antitrust-etterforskning som har pågått siden juni i fjor.

Amerikanske politikere har vært bekymret for om de fire gigantene har blitt for store, og om de har fått for mye makt i markedet, som igjen hindrer eller skader konkurransen. Antitrust er et amerikansk begrep som omfatter kartellforebyggende lovgivning.

I forbindelse med etterforskningen har komiteen i Representantenes hus blant annet gått gjennom over en million dokumenter fra de fire selskapene, for å finne ut om det er nødvendig med ytterligere lovgivning.

Høringen skulle opprinnelig startet klokken 18.00 norsk tid, men ble utsatt med en time. Ifølge kilder Wall Street Journal har snakket med er det ventet at hele høringen kan ta så mye som fem timer eller mer.

Det er første gang at de fire toppsjefene tar del i en og samme høring, og første gang noensinne at Amazon-sjef Bezos skal uttale seg i Kongressen. På grunn av korona er ingen av sjefene fysisk til stede, men skal gi sine uttalelser over videolink.

Ble grillet om Instagram-oppkjøpet

I 21.00-tiden har alle de fire toppsjefene fått de fem tildelte minuttene hver til å si sitt stykke, og spørsmålsrunden er i full gang.

Facebook-sjef Mark Zuckerberg ble grillet angående oppkjøpet av bildedelingstjenesten Instagram. Facebook kjøpte som kjent Instagram for én milliard dollar i 2012, og Zuckerberg innrømmet på høringen at et selvstendig Instagram ville være en trussel for Facebook.

Flere av komitémedlemmene gikk hardt ut mot Facebook-sjefen i utspørringen om oppkjøpet av Instagram, men ingen så mye som demokraten Pramila Jayapal fra Washington state.

Avslutningsvis i sitt innlegg leste hun opp bevis som hevder at Instagram-grunnlegger Kevin Systrom var redd for Zuckerberg og hvordan Facebook ville respondere dersom han ikke hadde gått med på å selge bildedelingstjenesten.

Før hun la til:

– Facebook er en case-studie, etter min mening, i monopolistiske krefter. Ditt selskap samler og monetiserer våre data, før selskapet ditt bruker disse dataene for å spionere på konkurrenter før dere kopierer, kjøper og dreper rivaler. Du har brukt Facebooks markedsmakt til å true mindre konkurrenter for å forsikre at du alltid får det som du vil. Facebook-modellen gjør det umulig for nye selskaper å blomstre for seg selv, og det skader vårt demokrati, sa hun.

Demokraten Jerry Nadler fra New York sa på sin side at en sammenslåing som det Facebook gjorde med Instagram «ikke kan skje igjen».

– Dette er akkurat den typen oppkjøp som gjør markedet mindre konkurransedyktig, og som antitrust-lovene er designet for å hindre. Det burde aldri skjedd i utgangspunktet, og det bør aldri skje igjen, sa han.

«Besettelse med å gjøre kunder fornøyde»

Det var imidlertid Amazon-sjef Bezos som åpnet ballet, og iført en mørk dress og slips trakk han frem Amazons «besettelse med å gjøre kunder fornøyde». Videre snakket Bezos om Amazons forhold til tredjepartsaktører på deres plattform. Ifølge Wall Street Journal er selskapets behandling av disse noe som har stått sentralt på agendaen for høringen.

Selskapet har tidligere nektet for å bruke data fra tredjeparter som et ledd i sin egen produktutvikling, men i april avslørte WSJ at det hadde gjort nettopp dette – og deretter lansert konkurrerende produkter.

Etter Bezos var det Google og Alphabet-toppsjef Sundar Pichai som skulle i ilden. I spørrerunden etter åpningsinnlegget ble han den første til å bli presset av komitémedlemmene, og måtte svare på beskyldninger fra komitéleder David Cicilline om at Google har misbrukt sin dominerende markedsposisjon.

Apple-sjef Tim Cook tok på sin side App Store i forsvar. App-butikken har fått kritikk fra utviklere som mener at Apple har et monopol på App Store på Ios-enheter, som ifølge WSJ står for to ganger mer i salgsinntekter enn den nærmeste konkurrenten, Google Play.

«En tverrpolitisk prosess»

I utgangspunktet er tema for høringen sentrert rundt markedskreftene de fire står for, men det er ifølge Financial Times ventet at også ytringsfrihet på nett vil bli et tema i spørrerunden.

Spesielt gjelder dette for Facebook, hvor Mark Zuckerberg har vært hardt presset for å ta ytterligere grep for å hindre spredning av desinformasjon knyttet til blant annet koronaviruset og det kommende presidentvalget i USA til høsten.

Den stadig økende makten til de fire store har vært kilde til bekymring for både republikanere og demokrater, og leder av etterforskningen, demokraten David Cicilline, understreket dette i sitt åpningsinnlegg.

– Dette har vært en tverrpolitisk prosess, sa han.

Likevel er de to partiene uenige om akkurat hva som er trusselen, skriver Financial Times. Republikanske medlemmer av underkomiteen er derfor ventet å ta et oppgjør med det de mener er anti-konservativ partiskhet på plattformene.

Republikaneren Jim Jordan fra delstaten Ohio sparte liten tid i sitt åpningsinnlegg på å anklage «Big Tech» for å være anti-konservativt.

– Det som ikke er flott er å sensurere folk, sensurere konservative og påvirke valg, sa han, etter at han hadde gått gjennom en liste over tilfeller der han mener at Facebook, Google og Amazon har tatt vekk eller sensurert høyreorientert innhold.

Begrensede tiltaksmuligheter

Ser man imidlertid bort fra ytringsfrihet har etterforskningen vært sentrert rundt stort sett de samme anklagene for alle de fire gigantene.

Amazon, som den dominerende e-handelsplattformen, og Apple med sitt Apple Store, blir beskyldt for å være «portvakter» på sine plattformer. Google blir på sin side anklaget for å bruke sin dominerende markedsposisjon for å kjøpe opp mindre konkurrenter, og dermed hemme konkurransen. Facebook står overfor de samme anklagene.

I åpningsinnlegget gikk komitéleder Cicilline hardt ut, og tok til orde for å avvise «keisere på nett».

– Våre grunnleggere ville aldri bøyd oss foran en konge. På samme måte skulle ikke vi burde bøye oss for keiserne av den nettbaserte økonomien, sa han før han la til at de fire stores dominans «tar livet av små bedrifter, produsering og den generelle dynamikken som er motoren i den amerikanske økonomien».

Komiteen har ingen mulighet til å straffe de fire selskapene, men vil ifølge FT bruke den endelige rapporten til å informere om eventuelle endringer som bør gjøres i forbindelse med antitrust-lovgivningen i USA. Den endelige rapporten er ventet å komme senere i år.

Ikke uventet har president Donald Trump også slengt seg på debatten, og truer i et Twitter-innlegg med presidentordre.

«Hvis Kongressen ikke gir rettferdighet til Big Tech, som de burde gjort for flere år siden, kommer jeg til å gjøre det selv med en presidentordre», skriver han på mikrobloggtjenesten, uten å spesifisere hva «rettferdighet» innebærer.

Den amerikanske drømmen

Uttalelsene til de fire toppsjefene ble kjent allerede på forhånd, og har blitt omtalt av flere internasjonale medier.

De vil ifølge blant annet FT bruke muligheten til å understreke at selskapene er selve symbolet på den amerikanske drømmen. (Vilkår)Copyright Dagens Næringsliv AS og/eller våre leverandører. Vi vil gjerne at du deler våre saker ved bruk av lenke, som leder direkte til våre sider. Kopiering eller annen form for bruk av hele eller deler av innholdet, kan kun skje etter skriftlig tillatelse eller som tillatt ved lov. For ytterligere vilkår se her.