Avisens eier, mediemogulen og aktivisten Jimmy Lai, er tidligere dømt til fengsel for å ha deltatt i ulovlige protester i 2019. Nesten alle fremtredende demokratiforkjempere i byen er enten arrestert eller har søkt asyl i andre land etter at Kina innførte nye sikkerhetslover.

Kan bli stengt

Sikkerhetspolitiet i Hongkong raidet redaksjonslokalene til den prodemokratiske avisen Apple Daily torsdag morgen. Sjefredaktør Ryan Law og minst fire andre i toppledelsen ble arrestert da over 200 politifolk inntok lokalene og boligene til avisledelsen.

De anklages for å ha «konspirert med et fremmed land eller andre eksterne krefter for å sette den nasjonale sikkerheten i fare», ifølge en kort pressemelding fra politiet.

En politikilde sier til South China Morning Post, som var først ute med å melde om raidet og arrestasjonene, at siktelsen skal være knyttet til artikler som avisen har publisert nylig. Vedkommende nektet å gi ytterligere kommentarer.

Journalister som forsøkte å filme raidet ble truet med arrestasjoner.

– Dette er nå et åsted og dere må slutte å filme, sa en politioffiser.

Avisens ansatte ble bedt om å identifisere seg og registrere seg før de fikk slippe inn i lokalene.

«Det virker som at myndighetene er i ferd med å stenge Apple Daily for godt», skriver forfatter og advokat Antony Depiran, som har skrevet boken «City on Fire: The Fight for Hong Kong», i en kommentar på Twitter.

Ifølge politiet hadde de rett til å beslaglegge alt de kom over under razziaen.

Bruker sikkerhetslov mot kritikere

Apple Daily har siden etableringen på 1990-tallet vært en torn i øyet på politikere i byen – og i Kina. Grunnlegger Jimmy Lai solgte tekstilkjeden Giordano, som hadde over 2400 utsalg i Asia, etter at han la seg ut med den kinesiske kommunistledelsen.

Han kalte blant annet daværende statsminister Li Peng et «sønn av et skilpaddeegg med et iq-nivå på null». Han plasserte pengene i medieselskapet Next Media, som blant annet har utgitt Apple Daily, og har kombinert tabloidsaker med prisbelønt gravejournalistikk.

Han ble arrestert under en razzia mot avisen i august i fjor sammen med kolleger. De ble siktet, og senere tiltalt og dømt, for brudd på den nye sikkerhetsloven.

– Dette passert inn i mønsteret fra det siste året. Myndighetene bruker den nasjonale sikkerhetsloven for å ramme kritikerne, sier Tom Kellogg, som leder Georgetown Center for Asian Law, til Bloomberg.

Lai ble dømt til 20 måneders fengsel for å ha deltatt i demonstrasjoner i 2019 til støtte for økt demokrati i byen. I juni 2019 demonstrerte over to millioner mennesker i byens gater i protest mot en ny lov som ville tillate utlevering til Kina.

73-åringen kan dømmes til livsvarig fengsel hvis han blir funnet skyldig i å ha oppfordret andre land til å innføre sanksjoner mot Kina eller Hongkong.

– Alvorlig slag for pressefriheten

Vestlige medieorganisasjoner har flyttet hovedkontorene i Asia vekk fra Hongkong, som var kjent for ytringsfrihet og en fri presse, til Seoul og Taipei.

– Dette er et alvorlig slag for pressefriheten i Hongkong og et direkte angrep på det journalistiske arbeidet til Apple Daily. Tidligere har det vært rettet mot Jimmy Lai direkte. For første gang er arrestasjonene rettet mot avisens journalistiske virke, sier Kellogg.

I mai beslagla myndighetene i Hongkong bankinnskudd og aksjer verdt over en halv milliard kroner tilhørende Lai. Det antas at Lai har en formue på rundt åtte milliarder kroner. Denne kan bli beslaglagt.

Myndighetene har advart de vestlige bankene HSBC og Citi mot å la Lai ha være kunde. Aksjehandelen i eierselskapet Next Digital er stanset ved Hongkong-børsen på torsdag.(Vilkår)Copyright Dagens Næringsliv AS og/eller våre leverandører. Vi vil gjerne at du deler våre saker ved bruk av lenke, som leder direkte til våre sider. Kopiering eller annen form for bruk av hele eller deler av innholdet, kan kun skje etter skriftlig tillatelse eller som tillatt ved lov. For ytterligere vilkår se her.