Det er kun 30 måneder siden Luckin Coffee åpnet de første utsalgene i Shanghai og Beijing. Selskapet begynte å ekspandere umiddelbart. Målet var å knuse konkurrenten Starbucks i Kina og etablere seg i resten av Asia med kaffeutsalg.

– Kinas Enron

Ved inngangen til 2020 hadde Luckin Coffee over 4500 utsalg i Kina – flere enn Starbucks. I år var planene å nesten doble dette til 8000 utsalg. Nedstengningen da koronaviruset rammet gjorde at Luckin måtte stenge. Da de åpnet igjen i slutten av mars hadde de over 6500 utsalg.

Nøkkelansatte skal ha forfalsket regnskapene siden oppstarten og blåst opp omsetningen med minst tre milliarder kroner i fjor. Aksjekursen falt med nesten 80 prosent før handelen ble stanset tidligere i april. Børsverdier på over 50 milliarder kroner har forduftet.

«Investorer trodde de kjøpte seg inn Kinas Starbucks. Nå virker det mer som om Kinas Enron», skriver Luckin Coffee-aksjonær Rick Munarriz på nettstedet The Motley Fool.

Kraftgiganten Enron var Wall Streets yndling og et flaggskip i amerikansk næringsliv ved årtusenskiftet. Men den polerte overflaten skjulte et sort hull av løgner, bortgjemt gjeld og sminkede regnskaper. Ledelsen dro inn milliardgevinster på opsjoner og aksjer.

Skadet Kinas omdømme

I slutten av januar ble en anonym rapport distribuert via analyse- og investeringsselskapet Muddy Waters Research. Det ble fremsatt påstander om at Luckin Coffee hadde blåst opp omsetningen i andre halvår i fjor. Dette var støttet opp av blant annet 11260 timer med videoopptak.

Muddy Waters og grunnlegger Carson Block har siden finanskrisen i 2008 avslørt svindel hos kinesiske selskaper. Selskapet er også kjent for å tjene penger når aksjekursene faller – såkalt shorting. Block har en lang merittliste og har fått respekt hos investorer i Kina.

Luckin Coffee avviste påstandene og truet Muddy Waters, som ikke skal ha utarbeidet rapporten, med søksmål. Nå har alt raknet. Selskapet er under etterforskning i Kina og USA.

China Securities Regulatory Commission og State Administration for Market Regulation har åpnet etterforskning av Luckin Coffee. Det er ikke bare selskapets penger som står på spill – men også Kinas internasjonale omdømme.

– Kinesiske regulatorer ønsker å gjøre et eksempel ut av Luckin. Det har skadet Kinas omdømme og omdømmet til Kinas næringsliv, sier senioranalytiker Nana Li hos Asian Corporate Governance Association til Wall Street Journal.

– Jeg skammer meg

Luckin Coffe klarte å komme seg inn via den amerikanske Nasdaq-børsen via et tilbud av amerikanske depotaksjer i fjor. Selskapet har hentet inn over 1,5 milliarder dollar (16 milliarder kroner) fra investorer før koronapandemien startet.

Det var ingen mangel på kapital eller støtte fra finansmiljøene, som heiet frem selskapets vekstambisjoner. BlackRock og det statlige kinesiske investeringsselskapet GIC var blant investorene under oppstarten.

Finansinstitusjonene Morgan Stanley, Credit Suisse og Goldman Sachs tilrettela lån til grunnlegger Charles Zhengyao Lu – med pant i aksjer i Luckin Coffee.

Entreprenøren og familien skal eie rundt 26 prosent av aksjene i selskapet. Selskapet har satt ned en granskning. Flere i ledelsen er avsatt.

Lu, som hadde en formue på 2,3 milliarder dollar før skandalen blåste opp ifølge Forbes-listen, påstår han ikke kjente til hva som skjedde og lover på komme til bunns.

«Jeg skylder på meg selv. Uansett hva den uavhengige granskningskommisjonen kommer frem til. Vi har skuffet så mange. Jeg skammer meg», skrev han i en uttalelse på sosiale medier i Kina etter at selskapet startet etterforskning tidligere i april.(Vilkår)Copyright Dagens Næringsliv AS og/eller våre leverandører. Vi vil gjerne at du deler våre saker ved bruk av lenke, som leder direkte til våre sider. Kopiering eller annen form for bruk av hele eller deler av innholdet, kan kun skje etter skriftlig tillatelse eller som tillatt ved lov. For ytterligere vilkår se her.