Rwandiske opposisjonspolitikere bosatt i Europa fikk tidligere i år oppringinger via Whatsapp til alle døgnets tider – ofte fra et skandinavisk telefonnummer. Før de kunne svare ble samtalene avbrutt. Hvis de ringte tilbake, var det ikke svar å få.

Ifølge Facebook, som eier Whatsapp, skjedde dette for at spionprogramvaren Pegasus kunne installeres på telefoner i det skjulte. Pegasus kan lese meldinger, lytte på samtaler, ta bilder, GPS, foreta opptak av all kommunikasjon og automatisk oversende informasjon – alt uten at eieren av telefonen fatter mistanke.

– Skremmende – alvorlig overtredelse

Spionprogramvaren Pegasus fra NSO Group er klassifisert som et avansert våpen av israelske myndigheter. Det brukes av etterretningstjenester i mange autoritære regimer. Spionvåpenet når brukere over hele verden så lenge de har en smarttelefon, nettbrett eller en pc tilkoblet et datanettverk.

– Dette er en alvorlig overtredelse. Det er skremmende, ikke bare på grunn av informasjon jeg har utvekslet med andre som menneskerettighetsaktivist og politiker, men også private aktiviteter og samtaler med familie, venner og privat informasjon som ligger på telefonen, sier opposisjonspolitiker Placide Kayumba til Financial Times.

Financial Times har vært i kontakt med seks rwandere som er blitt kontaktet av Whatsapp de siste dagene med bekreftelse om at de sannsynligvis er blitt angrepet og fått spionprogramvaren installert på telefonene.

Tirsdag kveld saksøkte Facebook NSO Group. Dette kommer etter at etterforskningen viser at minst 1400 Whatsapp-brukere ble utsatt for spionvareangrep i løpet av en toukersperiode i vår.

«Dette er første gang en leverandør av krypterte meldingstjenester tar rettslige skritt overfor et privat selskap som har utført denne typen angrep», skriver Facebooks advokater i søksmålet mot NSO Group.

Avansert digitalt spionvåpen

Facebook oppdaterte Whatsapp tidligere i år da de først ble kjent med at NSO Group hadde utnyttet en svakhet i Whatsapp. En etterforskning viser at menneskerettighetsaktivister, politiske opposisjonelle og journalister hadde fått spionprogramvare på telefonene.

Citizen Lab ved University of Toronto har jobbet tett sammen med Facebooks Whatsapp-divisjon som en del av den nylig avsluttede etterforskningen. De har identifisert brukere i 20 land som ble utsatt for angrepskode fra Pegasus.

Ifølge instituttet er det ikke bare journalister, opposisjonelle og aktivister som ble utsatt for hackerangrep. Kvinner som har vært utsatt for trusler og trakassering på internett har også vært mål.

Citizen Lab avdekket i fjor at Pegasus er et farlig og avansert digitalt våpen som kan ramme brukere over hele verden. Over 100 personer er identifisert av Facebook i Whatsapp-angrepet.

«Dette antallet kan være høyere etter hvert som flere ofre melder seg. Vi er opptatt av å gjøre alt vi kan for å samarbeide med partnere for å beskytte brukere og oss mot denne typen trusler», skriver Facebook.

Opptrer i mørket

NSO Group har også tidligere blitt tatt i denne typen aktiviteter. I 2016 ble programvare fra selskapet brukt til å angripe en menneskerettighetsaktivist i De forente arabiske Emirater. Da var den en svakhet i Iphone som ble utnyttet.

NSO avviser søksmålet og mener etterforskningen er basert på «feilaktig informasjon».

«Vi vil på sterkest mulig måte bestride påstandene og vil kjempe mot dem. Vår teknologi er ikke utviklet eller lisensiert for bruk mot menneskerettighetsaktivister og journalister», skriver selskapet.

NSO Group ble grunnlagt av tre personer med bakgrunn fra israelsk etterretningstjeneste og har vokst raskt siden etableringen i 2010. Ifølge BBC var det trolig det israelske forsvarets Enhet 8200, som driver storstilt innhenting av signaletterretning, som finansierte oppstarten.

FNs spesialutsending for ytringsfrihet mener NSO ikke har gjort nok for å forhindre at programvaren ikke selges til regimer som bruker den til overvåkning av opposisjonelle, aktivister og kritiske journalister.

– Et grunnleggende problem med disse selskapene, og NSO er ikke det eneste, er at den private overvåkningsindustrien opptrer i mørket, sier FNs David Kaye til Washington Post.(Vilkår)Copyright Dagens Næringsliv AS og/eller våre leverandører. Vi vil gjerne at du deler våre saker ved bruk av lenke, som leder direkte til våre sider. Kopiering eller annen form for bruk av hele eller deler av innholdet, kan kun skje etter skriftlig tillatelse eller som tillatt ved lov. For ytterligere vilkår se her.